Rotación terrestre provocó una extinción marina masiva

Científicos de la Universidad de Alabama descubrieron que la naturaleza astronómica de nuestro planeta la dejó sin oxígeno en el pasado

El cambio climático provocado por la actividad humana está provocando una de las extinciones en masa más graves de la historia. Ahora un nuevo estudio en antiguas rocas revela que la rotación de la Tierra y la órbita alrededor del Sol provocaron las zonas muertas oceánicas en una extinción masiva de vida marina hace 370 millones de años; ¿algo así podría volver a pasar?.

Dirigidos por investigadores de la Universidad de Alabama, los hallazgos obtenidos en el análisis de rocas del Devónico en Tennessee tienen importantes implicaciones para los océanos modernos. Los resultados del estudio se publicaron en línea esta semana en Earth and Planetary Science Letters. El estudio muestra que el agotamiento de oxígeno en el océano no fue permanente durante la extinción masiva, sino que las zonas muertas ocurrieron en episodios periódicos regulados por el forzamiento astronómico.

«El estudio de las zonas muertas antiguas nos ayuda a comprender cómo las zonas muertas modernas causadas por las actividades humanas dan forma a la evolución de los ecosistemas marinos durante un largo período de tiempo», dijo en un comunicado el doctor Yuehan Lu, profesor asociado de ciencias geológicas de la Universidad de Alabama y autor del artículo.

Las zonas muertas son aguas con poco oxígeno donde muere la mayoría de la vida marina. Hoy en día, se sabe que las zonas muertas amenazan el ecosistema costero, pero también se cree que son la causa directa de la extinción masiva del Devónico tardío que ocurrió hace 370 a 360 millones de años, una de las cinco extinciones masivas registradas en la Tierra.

La investigación identificó un vínculo entre lo que se llama forzamiento astronómico y la extinción masiva de la vida marina poco profunda durante el período. Es el primer estudio de este tipo que identifica los ciclos de interacciones tierra-mar durante el evento.

«Recolectamos muestras con la resolución más alta posible, y la estrategia de muestreo nos permitió identificar la periodicidad relacionada con el forzamiento astronómico», dijo el doctor Man Lu, investigador postdoctoral y autor principal del artículo.

¿Cuándo ocurrió la extinción masiva?

Durante el período de la historia de la Tierra conocido como Devónico tardío, hubo tres grandes masas de tierra, con la actual América del Norte entrelazada con Groenlandia y gran parte de Europa. Fue durante este período de tiempo que ocurrió uno de los eventos de extinción de los «Cinco Grandes» cuando una gran cantidad de animales marinos que vivían más cerca de la tierra, como los trilobites y los corales, murieron en dos oleadas. El motivo de estas extinciones todavía se debate intensamente.

El forzamiento astronómico es el impacto lento de los cambios en la rotación, el movimiento, la inclinación y la órbita de la Tierra alrededor del sol a lo largo del tiempo, lo que provoca una variación cíclica en la distribución de la energía solar que llega a la Tierra. En consecuencia, se producen cambios cíclicos en los patrones climáticos en la Tierra. El fenómeno ocurre periódicamente en lo que se conoce como ciclos de Milankovitch.

El trabajo de detective de los investigadores consistió en recolectar muestras cada centímetro y analizar los biomarcadores traza dejados en la roca. Estos biomarcadores, también conocidos como «fósiles moleculares», se obtienen de plantas terrestres, algas marinas y bacterias que prosperan en entornos con poco oxígeno. Contienen estructuras centrales que son lo suficientemente resistentes como para ser conservadas durante cientos de millones de años, lo que permite la reconstrucción de los entornos terrestres y marinos hace unos 370 millones de años.

Fuente: DPA