Descubren ópalo en un meteorito hallado en la Antártida

Científicos planetarios han descubierto fragmentos de ópalo en un meteorito en la Antártida, prueba de que los meteoritos llevaron hielo de agua a los asteroides del Sistema Solar temprano.

Dirigida por la profesora Hilary Downes, del Birkbeck College de Londres, la investigación fue presentada este lunes en la reunión de la Royal Astronomical Society.

El ópalo, conocido en la Tierra como una piedra preciosa utilizada en joyería, se compone de sílice (el componente principal de la arena) con hasta un 30% de agua en su estructura, y no había sido identificado hasta ahora en la superficie de ningún asteroide. Antes de esta investigación, el ópalo se había encontrado en un meteorito, en forma de un puñado de pequeños cristales en uno objeto procedente de Marte.

Downes y su equipo estudiaron el meteorito, llamado EET 83309, un objeto formado por miles de pedazos de roca y minerales, lo que significa que originalmente vinó de la desgajada superficie, o regolito, de un asteroide. Los resultados de otros equipos muestran que si bien el meteorito era parte del asteroide, estuvo expuesto a la radiación del Sol, el llamado viento solar, y a otras fuentes cósmicas. Los asteroides carecen de la protección de una atmósfera, por lo que la radiación afecta a sus superficies todo el tiempo.

EET 83309 tiene fragmentos de muchos otros tipos de meteorito incrustados, demostrando que había muchos impactos en la superficie del asteroide con trozos de roca de otras partes del sistema solar. Downes cree que una de estas impactos llevó hielo de agua a la superficie del asteroide, lo que permitió formar el ópalo.

“Esto refuerza la evidencia de que los meteoritos y asteroides pueden llevar grandes cantidades de hielo de agua. A pesar de que todos nos preocupa las consecuencias del impacto de un asteroide, hace miles de millones de años pudieron traer el agua a la Tierra y ayudado a crear el mundo lleno de vida en el que vivimos en la actualidad”, dijo Downes.

Fuente: Agencia Europa Press